Qué es un Honky Tonk?

Para saber qué es un honky tonk tenemos que viajar hasta la segunda mitad del Siglo XIX. Pero mientras tanto, podemos definir un honky tonk como un bar donde se escucha y se baila música country. Aunque no siempre ha sido así.

El término “honky tonk” aparece en el Siglo XIX para designar a un tipo de bares muy especial. Son bares para gente blanca y de bajo estrato social. Hablamos de campesinos y obreros, básicamente.

Este tipo de bares proliferaba por todo el sur y el oeste de los Estados Unidos. Eran bares musicales. Pero entonces no existía la música country como tal. En aquella época, la música honky tonk hacía referencia al ragtime.


Mapie Leaf Rag de Scott Joplin

El ragtime era el tipo de música rítmica que podía salir de un piano vetusto y desafinado. Y al que incluso le podían faltar algunas teclas. Justo el tipo de piano que solía encontrarse entonces en ese tipo de bares.

Si quieres saber cómo sonaba la música ragtime, Scott Joplin fue uno de sus principales representantes. Mapie Leaf Rag fue una de sus más notorias composiciones, aparte de la famosísima The Entertainter, tema principal de la película El golpe.

El Siglo XX y la evolución hacia la música Country​

Con el cambio de siglo, la música que se oía en los honky tonks también varió. El ragtime evolucionó hacia el boogie-woogie y formó parte importante de las raíces del Jazz. Pero mientras esto sucedía, desaparecía completamente de los honky tonks.

Su lugar lo ocupaba música menos “para negros”. Recordemos que hasta la década de 1960, y muy especialmente en el sur, la segregación racial era una barrera infranqueable.

La música hillbilly es la que dotó de banda sonora a los honky tonks. El piano ya no era el único instrumento. Banjos, mandolinas, violines y guitarras enriquecían los sonidos de los honky tonks. Sin embargo, fue un pianista, Al Hopkins, quien en 1925 acuñó el término hillbilly.


Así sonaba la música Hillbilly de Al Hopkins

Antes de la Segunda Guerra Mundial, la industria musical empezó a llamar música honky-tonk a la música que se hacía en los honky tonks desde Texas a la Costa Oeste.

Los años 50, la época dorada de los honky tonk​

Para entender qué es un honky tonk, debemos prestar atención a lo que sucedió en los años 50.

En general, la década de 1950 fue tal vez la más especial del Siglo XX en los Estados Unidos. El estilo de vida, los automóviles, la clase media, la prosperidad, el rock and roll… Y también la explosión de la música honky tonk y la evolución de la música en general.

Durante esos diez años, Webb Pierce, Hank Locklin, Ray Price y, sobre todo, Faron Young y George Jones adquirieron una enorme popularidad entre los clientes de los honky tonks. Ahora, la música honky tonk era ya sinónimo de música Country.

De entre todas las figuras que aparecieron en esos trepidantes años, tal vez la más importante fue Hank Williams, a quien se considera el padre de la música country moderna.


Hank Williams interpretando Hey Good Looking

Las composiciones de Hank Williams siguen plenamente vigentes al día de hoy y no dejan de aparecer modernas versiones de sus canciones. Además, Hank Williams tenía otras características que lo ayudaron a convertirse en una leyenda.

Era un tipo depresivo, alcohólico y adicto a las drogas. Era el auténtico protagonista de las letras de sus canciones. Sus abusos con el alcohol y las drogas pararon definitivamente su corazón el 1 de enero de 1953 cuando sólo tenía 29 años de edad.

Los 80, los 90 y la llegada del Country Line Dance​

Durante esos 20 años, los nuevos actores en la escena de la música country siguen fieles al estilo honky tonk de los cincuenta. Algunos clásicos como George Jones continúan plenamente activos. Los outlaws surgidos en los años 60 y 70, como Merle Hagard, Willie Nelson o Waylon Jennings, y las grandes figuras como Roger Miller, están en su máximo esplendor.

Y a éstos se añaden una tropa de nuevas estrellas de la talla de Dwight Yoakam, Travis Tritt, Randy Travis, Billy Yates o el fenómeno Alan Jackson.


Alan Jackson interpretando Mercury Blues

La música honky tonk de los 80 y 90 es la que abre la puerta al Country Line Dance.

La estructura musical es excelente para bailar, con compases de 8 tiempos que no requieren ni puentes ni reinicios. Es la música ideal para aprender una nueva disciplina de baile entre neófitos.

La música honky tonk tiene el ritmo perfecto para empezar a mover las piernas. A las personas aficionadas a asistir asiduamente a los honky tonk no les costó nada adaptarse a la nueva forma de bailar.

Al mismo tiempo, el Country Line Dance abría la puerta al baile a aquellos que no contaban con la destreza suficiente para enfrentarse a bailes de pareja como el Texas Two Step.

Qué es un honky tonk del Siglo XXI​

A fecha de hoy, la definición de honky tonk puede haber variado un poco. Ya no tiene nada que ver con esos bares del Siglo XIX en los que un pianista tocaba ragtime.

Hoy en día podemos definir honky tonk como un bar en el que se escucha y se baila exclusivamente música country. Si en algún momento suena bachata, reggaeton, o cualquier otra música que no sea country, la etiqueta de honky tonk se rompe en mil pedazos.

Esta definición es muy restrictiva, en efecto, pero sirve para reconocer a los locales que se mantienen fieles a la filosofía de honky tonk, como el Broken Spoke, de Texas.

Broken Spoke, Austin, Texas.​

De todos los honky tonks que conozco personalmente, este es el que mejor cumple su definición. Desde los años cincuenta del siglo pasado se encuentra en las afueras de Austin, la capital de Texas.

Nunca falta la música country en directo, casi a diario hay conciertos. Está dividido en tres estancias, el bar, donde se puede cenar y escuchar música en directo; el museo, donde te caes de espaldas al ver las grandes figuras que pasaron por allí, y la sala de baile, donde además se ejecutan los conciertos.

En el Broken Spoke se baila Texas Two Step. De hecho, el line dance está terminantemente prohibido. Aunque yo he visto bailar line dance y hasta dar clases en él.

De todos modos, comprobemos cuán rigurosos son con su filosofía honky tonk. En el Broken Spoke es imposible escuchar otra música que no sea Country.

Pero no les vale cualquier música country. Olvídate escuchar en ese emblemático lugar nada de lo que sale de la factoría de Nashville y que hace que te preguntes qué demonios está pasando con la música country.

No hace muchos años, se dejó caer por allí un grupo de turistas españoles que estaban visitando Austin.

Alguien les recomendó una visita al Broken Spoke como uno de los lugares emblemáticos de la escena musical de la ciudad.

Una de las mujeres del grupo de españoles, con un inglés muy fluído, le preguntó al camarero “¿disculpe, van a poner otra música a parte de esta mierda de música country?” El camarero no le contestó pero muy amablemente, les invitaron a abandonar el local de inmediato.

¿Dónde están los honky tonks?​

Los honky tonks siguen estando en los mismos lugares donde se originaron. Están diseminados por los estados sureños norteamericanos. En Texas encontrarás un montón de ellos. También en Oklahoma, Nuevo México, Arizona y hasta en Florida (pero no en Miami).

No los busques en el centro de las ciudades, están siempre en las afueras o bastante alejados. Tal vez el Billy Bob’s, el honky tonk más grande del mundo, sea una excepción. Se encuentra en el corazón del Stock Yards de Fort Worth, Texas. Su titularidad es municipal y esto, sin duda, es de gran ayuda cuando hay que pagar el alquiler.


El videoclip del tema ‘Burn Out’ del grupo tejano Midlan está rodado en el honky tonk Billy Bob’s Texas. Viendo este vídeo te puedes hacer una idea del tamaño que tiene.

En Europa nunca han faltado románticos que han soñado con abrir un honky tonk. Si te empeñas en escuchar y bailar música country puedes hacerlo, aunque sólo sea algunos días concretos a la semana.

Cataluña, y sobre todo la provincia de Barcelona, ha sido pionera en España tanto en el Country Line Dance como en los locales que van asociados a él. Renegade en Mataró, Legends en Terrassa, Barn d’en Greg en Rubí, son algunos de los lugares en los que podrás satisfacer tus ansias de música country.

Hasta que hace poco un incendio acabó con él, el Wild Bunch en Vilassar de Mar, era lo más parecido a un honky tonk original que podías encontrar a este lado del atlántico.

Qué es un honky tonk en España​

Teniendo en cuenta que quien quiera escuchar música country en España tiene que hacer un esfuerzo considerable, no es extraño que no haya honky tonks en nuestro país.
Las únicas emisoras de música country que se pueden escuchar son extranjeras y siempre en streaming.

Hubo un honky tonk, no obstante, que merecía llevar ese nombre, el Jambalaya, en el Puerto Deportivo de El Masnou, Barcelona. Allí sólo sonaba música country, había constantes conciertos y la pista de baile siempre estaba llena.

Pero los locales en una zona comercial como esa son muy caros y la gente que baila no consume lo suficiente como para cubrir gastos. El Jambalaya cerró.

Siendo rigurosos, no hay ningún honky tonk en España que pueda llevar ese nombre.

Aunque, afortunadamente, hay bastantes locales que, en días concretos, se “disfrazan” de honky tonk. Y esto es suficiente para poder ir a bailar y a disfrutar de la música country en cualquiera de ellos.

Hay uno, no obstante, que se llama precisamente así, “Honky Tonk”. Está en la calle Covarrubias de Madrid. Hacen conciertos regularmente y funcionan como una discoteca. Es altamente improbable que escuches un solo tema de música country en esa sala, por tanto, de honky tonk, sólo tiene el nombre.

Si no te parece un honky tonk es porque no es un honky tonk

La oferta de Madrid​

Afortunadamente, la oferta de lugares en los que poder bailar Country Line Dance en Madrid no deja de crecer.

Por orden de aparición, estos son los locales más parecidos a un honky tonk que podemos encontrar en la comunidad, aunque sólo sea en determinados días de la semana.

En Algete, en la Hípica el Encuentro se esforzaron desde el primer día en parecerse lo más posible a un honky tonk y en las noches del fin de semana suena y se baila música country.

En Tres Cantos, la Sala Legend fue pionera en incluir la música country y el baile los martes y los viernes. El resto del tiempo es un “Rock and Roll Bar” con muchísimos conciertos en directo, algunos también de música country.

Desgraciadamente, la pandemia del Covid19 ha acabado con el baile country en la Sala Legend. Esperemos que pronto se pueda retomar.

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Sala Legend, Tres Cantos, Madrid

En Collado Villalba, el Explorer Café es una discoteca decorada como un bar colonial de principios del Siglo XX que de lunes a jueves ofrece música y baile country de la mano de Country Sierra.

Poco a poco van surgiendo nuevos lugares donde oír música country y bailar. Pero no los conozco personalmente y no puedo recomendarlos.

Sería estupendo que hubiera honky tonks tan genuinos como el Broken Spoke pero, mientras, disfrutemos de la posibilidad de bailar Country Line Dance ahí donde surja.